The “New Biography” Movement


Posted by Maryam Thirriard, doctoral student in English Literature at Aix-Marseille Université, ALLSH Faculty.

(voir plus bas pour texte en français)

The “New Biography” Movement: Virginia Woolf, Lytton Strachey, Harold Nicolson and André Maurois.

  Studies on Modernism have generally been restricted by the overshadowing dogma of “impersonality” but recent publications, such as Max Saunder’s  Self Impression: Life-Writing, Autobiografiction, & the Forms of Modern Literature (OUF, 2010), have begun to open the way to reassessing of the importance of life-writing in the works of the Modernists. My doctoral project aims at furthering the understanding of Modernist biography as it developed in the 1920s and 1930s as well as assessing its impact on the developments of biography writing and general literature.

   This PhD research project follows on from my MA dissertation in English Literature at Aix-Marseille Université, which focused on the elements of biography writing used by Virginia Woolf in her fictional biography of Vita Sackville-West, Orlando (1928). Woolf is also the author of two other biographical studies, Flush: A Biography and Roger Fry.  I wish to study the techniques used in Modernist biography by focusing on Virginia Woolf’s works and publications on biography as well as those of three other authors: Lytton Strachey (Eminent Victorians, Queen Victoria, Elizabeth and Essex, Portraits in Miniature…), Harold Nicolson (Paul Verlaine, Tennyson, Byron: The Last Journey, Swinburne, Some People,…) and André Maurois (Ariel ou La Vie de Shelly, La Vie de Disraeli, Don Juan ou La Vie de Byron, Edouard VII et son temps,…).

   All four writers experimented with new approaches to writing biography and Woolf brought them together in what she called “the new school of biographies”, as stated in her essay “The New Biography” (1927). The dynamic discussion these authors animated in the 20s and 30s will, I believe, reveal the existence of a movement or consensus among biographers and I shall argue that this group of writers, all linked to “new biography”, had a crucial impact on the development of biography as a literary genre at that particular time in the history of literature and that they have also affected more recent biography writing.

   Another and connected aspect of my research will concern biography as an academic field of study, a field still in its early stages, as is the generic theorisation of biography.  Within this I have chosen one major component to focus on: the Self; and I aim to adopt a transversal and comparative approach to bring out generic concepts regarding the Self in biographical narratives, which I believe will have general relevance to the study of biographical work of other authors and periods. Defining the nature of the Modernist Self will fuel an essential reflection on the strategies engaged in unfolding the subject in these biographical narratives. This will lead to studying the narrative construction of these texts, their modes of representation as well as the relation between biography and fiction.

   For methodology I plan to adopt a bottom-up approach, confronting the theory and praxis of these authors as exemplified in their work and publications. As well as relying on the theories produced in the twentieth century by the French theorists or biography specialists such as Leon Edel, I intend to refer to twenty-first century research emanating from what has become known as “the biographical turn”, and would include the fields of New Historicism and Reception theory.

Le Mouvement de la “Nouvelle Biographie” : Virginia Woolf, Lytton Strachey, Harold Nicolson et André Maurois.

   En confrontant théorie et praxis de quatre biographes modernistes de l’entre-deux-guerres, Virginia Woolf, Lytton Strachey, Harold Nicolson et André Maurois, ce projet propose une réflexion sur le genre de la biographie, son évolution radicale à ce moment-là de l’histoire de la littérature et son impact sur la littérature générale et comparée. La recherche se focalisera plus particulièrement sur les problématiques du sujet biographique.

   Cette recherche établirait bien plus que l’existence d’un mouvement de biographes –peut-être le premier dans son genre : d’une part il révélerait l’envergure de la biographie dite « nouvelle » dans l’œuvre moderniste et, d’autre part, il contribuerait à la théorisation générale du sujet biographique, notamment en relation avec les constructions narratives. L’étude vise aussi à conceptualiser et théoriser le sujet tel qu’il est perçu et pratiqué par ces “nouveaux biographes”.

   A partir du constat de l’importance des écritures biographiques chez les modernistes dans l’entre-deux-guerres et de la place qu’occupe plus spécifiquement la biographie sur cette scène littéraire, il s’agira d’étudier la nature de ce groupement particulier d’auteurs et ce qui les lie sur le plan de la théorie et de la pratique. Ceci nous mènera nécessairement à développer une réflexion sur la nature et les problématiques relatives au sujet moderniste qui pourra ensuite étayer l’analyse des choix stratégiques mis en œuvre par nos auteurs pour construire et déployer le sujet dans leurs biographies. Une attention particulière sera accordée à l’étude des constructions narratives, la relation entre biographie et fiction ainsi que les modes de représentation. Cette recherche s’inscrit dans une perspective comparatiste transversale qui contribuera, d’une part, à théoriser le sujet biographique en mettant en évidence les angles approches les plus à même de l’appréhender et le cerner ; d’autre part, à proposer une méthode d’approche et d’analyse pouvant servir de façon générique à la conceptualisation d’un élément propre à la biographie –  ici le sujet et son déploiement dans la narration biographique.

   Comme il s’agit de proposer une contribution au champ émergent des études biographiques, cette recherche mobilisera en priorité les travaux théoriques d’auteurs qui ont contribué de manière significative à la conceptualisation de la biographie depuis le début du XXe siècle. Cela impliquera également une mise en pratique des résultats du « tournant biographique » qui s’est produit dans les Humanités, dans le sillage du nouvel historicisme et des théories de la réception en particulier.


Towards Biography Theory
Cercles, revue pluridisciplinaire du monde anglophone n°35


Abstract: These articles are intended as samples demonstrating the vivacity of research in the field of biography today. Their authors have all published books of international repute relative to the theory of biography. They are either historians or literary scholars, as are many of the academic writers who have defined biography as their object of research in recent years. The biographical turn, as we find convenient to call the renewed interest in biography and biographic approaches that has been taking place over the last decades, converging from several disciplines of the humanities, appears like a paradigmatic debate of sorts, that both calls for a new definition of biography in the larger sense of the term, and generates a theoretical demand.


  • Joanny Moulin
  • François Dosse
  • Frédéric Regard
  • Robert Dion
  • Sabina Loriga
  • Ira Bruce Nadel
  • Martine Boyer-Weinmann
  • Melanie Nolan
  • Hans Renders


EA 66_4Lives of the Poets: Poetry & Biography
Études anglaises, revue du monde anglophone 66.4 (2013)

Articles in English

Abstract : Starting from the remark that poetry and biography have simultaneously undergone a comparative decline during the last century, this article proposes to investigate some of the common causes of this double phenomenon in the history of literature. Apart from the often evoked ideological reasons sustaining a doctrine of literary theory that radically turned its back on the biographic approaches of the nineteenth century, this paper dwells at greater length on the fact that poets themselves have concurred to promote a dogma of impersonality, which has developed essentially in American and French academic criticism, and may well have severely uprooted poetry itself. The following diachronic study is an apology for reconsidering biographic approaches to poetry and literature as a means towards renewed exchanges between literary science and other scientific disciplines.


  • Joanny Moulin
  • Carle Bonnafous-Murat
  • Laurent Folliot
  • Jeremy Elprin
  • Stéphanie Noirard
  • Marc Porée
  • Neil Roberts
  • Cyril Vettorato




The Great Historical Figures in Art and Literature
Les grandes figures historiques dans les lettres et les arts
(ISSN 2261-0871)


Considering biography as a genre demanding to be further studied in its own right, this journal issue will gather articles on remarkable biographers, who may be called “great” in the sense that their works constitute landmarks, or at least significant advancements in the history of biography. To steer clear of a timeworn debate, these papers will not pretend to decide whether biography belongs to literature or to history, or if it pertains to some other field of the humanities. They will simply consider biography per se, as a form of writing that has taken many different forms, but which does have a history as such, from the classic to the modern. In one sense, the very concept of “great biographers” points to that of a canon of biography, to which some obvious figures like Plutarch or Boswell, among many others, have an indisputable title to belong. A journal number on “Great Biographers” (necessarily without the article) can obviously not pretend to propose a Pantheon, but it could profitably concentrate on select examples of figures who stand out for the originality of their contributions to biography. These could also include, for instance, remarkable editors of biographical dictionaries, or filmmakers who have proposed innovative instances of biopic, or even “factographers” who have dared undertake “biographies of objects”, etc. This collection of articles should ideally reflect the proteiform variegatedness of biographical writing, thus contributing to interrogate fruitfully the very definition of biography as an object of research. In order to avoid any dispersion of purpose, biography is understood here as distinct from autobiography, which to all intents and purposes seems to go by very different generic principles.

The articles will be written either in English or in French. Abstracts, no longer than 500 words, should be sent before 31 December 2015 to Pr Joanny Moulin (LERMA EA 853, Aix-Marseille University) & Pr. Hans Renders (Biography Institute, University of Groningen)



Considérant que la biographie demande à être étudiée plus avant en tant que genre littéraire, ce numéro de revue rassemblera des articles sur des biographes remarquables, ayant quelque titre à être appelés « grands biographes » dans la mesure où leurs œuvres constituent des jalons importants, ou à tout le moins des avancées significatives dans l’histoire de la biographie. Pour éviter un débat stérile, ces travaux laisseront la question de savoir si la biographie appartient à la littérature ou à l’histoire, ou si elle participe de quelque autre champ des humanités. Ils aborderont simplement la biographie en soi, comme une forme d’écriture qui a pris différentes formes, mais qui a aussi son histoire, de l’Antiquité à nos jours. En un sens, la notion même de « grands biographes » implique celle d’un canon de la biographie, auquel appartiennent indiscutablement certaines figures évidentes, comme Plutarque ou Boswell, parmi nombre d’autres. Toutefois, un numéro de revue ne saurait évidemment prétendre proposer un panthéon, mais il peut néanmoins se concentrer sur un nombre restreint de figures choisies, qui se distinguent par l’originalité de leurs contributions. Ce pourrait être également, par exemple, des éditeurs de dictionnaires biographiques, des réalisateurs de biopics innovants, ou bien encore certains de ces « factographes » qui ont osé proposer des biographies d’objets, etc. Ce recueil d’articles devrait idéalement refléter la variété protéiforme de l’écriture biographique, contribuant ainsi à interroger avec profit la définition même de la biographie comme objet de recherche. Pour éviter toute dispersion du propos, la biographie est comprise ici comme distincte de l’autobiographie, qui en tout état de cause semble obéir à des principes génériques différents.

Les articles seront rédigés en anglais ou en français. Les extraits, de moins de 500 mots, seront envoyés avant le 31 décembre 2015 au Pr Joanny Moulin (LERMA EA 853, Aix-Marseille University) & au Pr. Hans Renders (Biography Institute, University of Groningen)

Biography Theory Workshop

lerma-405x270Maison de la Recherche
29 avenue Schuman
Aix-Marseille Université
6 November 2015
Multimédia T1 – 3.09
9h30-12h – 14h-16h30
LERMA (EA 853)

Cet atelier se propose de réunir un panel international des principaux chercheurs qui ont récemment contribué d’une manière ou d’une autre à la théorisation des études biographiques. L’objectif de l’atelier consistera à apporter des réponses à des questions de trois ordres. (1) Définition du champ de recherche que constituent les études biographiques, ou le « life-writing » au sens large. Dans quelle mesure serait-on fondé à parler d’une discipline carrefour émergente dans les lettres et sciences humaines ? (2) Définition de l’état de l’art de la recherche en études biographiques. Quelles sont les questions qui s’imposent aujourd’hui à la recherche dans ce domaine ? (3) Comment expliquer et surmonter ce que certains chercheurs appellent la « résistance à la théorie » de la biographie, et quelles méthodes convient-il de mettre en œuvre pour développer une théorisation / modélisation de ce champ de recherche ?

This workshop brings together a panel of some of the major international researchers and writers who have recently contributed to the theorization of biographical studies. The objective is to bring answers to questions mainly on three heads: (1) Definition of the research field of biographical studies in the wider sense. To what extent can biographical studies (life writing?) be viewed as an emerging “crossroads discipline” in the humanities? (2) State of the art of research in biographical studies. What are the issues at stake today? (3) How to explain and surmount the alleged “Theorieresistenz” of biography, and what methods should be best applied to develop a theorization / modelization of the field?

Day 1 (6 Nov) will be public, and devoted to the state of the art. On Day 2 (7 Nov) the workshop will operate as a select committee.

6 November
Programme :

9:30 – 10:15 Joanny Moulin (LERMA, Aix-Marseille Université)
10:15 – 11:00 Hans Renders (Biography Institute / University of Groningen)
11:15 – 12:00 Nigel Hamilton (McCormack Graduate School / UMass Boston)

14:00 – 14:45 Sigurdur Magnusson (Reykjavík Academy / National Museum of Iceland)
14:45 – 15:30 Binne de Haan (Biography Institute / University of Groningen)
15:45 – 16:30 Martine Boyer Weinmann (Université Lumière-Lyon 2)

Organisateur: Pr Joanny Moulin

Table ronde “RÉCITS DE VIE”


Journées portes ouvertes
École Doctorale “Langues Lettres et Arts” (ED 354)
26 novembre 2015 
Table ronde n°2
11:15 – 12:45


Jusqu’où s’exerce la puissance configuratrice du récit de vie ? Au-delà des individus, modèle-t-elle aussi nos relations à l’espace, voire l’espace lui-même ? Ces questions seront abordées dans le contexte, crucial aujourd’hui, des migrations, particulièrement en Méditerranée. Car écrire une vie revient toujours, d’une façon ou d’une autre, à explorer l’espace des possibles, en « cherchant sa vie » en d’autres lieux. Peut-être même que vivre, c’est déjà écrire sa vie : chercher, créer ma trace propre dans des espaces multiples et en constante évolution, qui font de moi ce que je suis, mais qu’à ma manière je façonne en retour. De même, écrire une vie est une tâche impossible : on ne peut que la simuler, c’est-à-dire l’imaginer. Peut-être faut-il chercher là les raisons de la fascination que le biographique exerce de nos jours sur les lecteurs comme sur les études littéraires. Comment expliquer l’engouement actuel pour les biofictions, où la fiction s’hybride avec la non-fiction ? Se pourrait-il que nous reprenions goût à la lecture dès lors qu’elle nous présente non pas une réalité historique, mais une « fiction vraie  de ce qui pourrait être, et dont l’exploration nous fait vivre plus intensément ?

Responsables : Joanny Moulin et Catherine Mazauric

Intervenants :

  1. Catherine Mazauric, PR (CIELAM)
  2. Françoise Beauguion, doctorante (CIELAM)
  3. Jade Nguyen, MC (IRASIA)
  4. Joanny Moulin, PR (LERMA)
  5. Judith Obert, MC (CAER)
  6. Maryam Thirriard, doctorante (LERMA)
  7. Yannick Gouchan, PR (CAER)


Conference ESSE-13 in Galway (August 22-26, 2016)

Biographical Studies are emerging as a field of research in the humanities, at a crossroads between several disciplines. This seminar would welcome contributions to the study of biography as a genre, considering that it raises specific issues that distinguish it from autobiography. It would equally be interested in approaches to the practice of biography as a method of academic research, from microhistory to literature and cultural studies. For instance, individual papers may address theoretical questions, case studies of particular biographers’ works, the history and the poetics of biography, the impact of the biographical turn, the evolution of biographical dictionaries, or the innovative influences of the biopic and digital humanities.

Conveners :
Pr Joanny Moulin, Aix-Marseille University,
Pr Hans Renders, University of Groningen,

An edited version of this abstract will appear in The European English Messenger and on the ESSE conference website.

Please note that paper proposals should be addressed to and The deadline for accepting paper proposals is February 28, 2016.